Amianto: principales características

Amianto: definición y características

El amianto o asbesto es el nombre genérico que se le da a un grupo de minerales de silicatos (hierro, calcio, magnesio, etc.), con una estructura fibrosa y cristalina, y que puede ser dividida en filamentos. Este mineral se puede encontrar en todos los lugares del mundo y se extrae en minas a cielo abierto. Las principales minas se encuentran en EEUU, Canadá, Sudáfrica, China y la antigua URSS.

Las excelentes propiedades aislantes, mecánicas, químicas y de resistencia al calor y a las llamas, así como su relativo bajo coste, explican las numerosas aplicaciones industriales y domesticas para las que se ha venido utilizando desde 1970. Como dato curioso se puede apuntar que el término amianto (castellano) o asbesto (inglés) procede del griego y significa indestructible o inextinguible, haciendo referencia a las propiedades de estas fibras minerales.

Se puede clasificar por su naturaleza en dos grandes grupos: serpentinas y anfíboles. Dentro del primer grupo se encuentra el crisotilo (amianto blanco) y forman parte del segundo la crocidolita (amianto azul) y la amosita (amianto marrón).

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Productos con amianto

En los productos que utilizan amianto debemos distinguir dos grandes grupos (amianto no friable y friable).

En el amianto no friable las fibras están mezcladas con otros materiales, habitualmente cemento, cola o resinas. La aplicación más conocida son las placas onduladas de fibrocemento (uralita) que incluso han dado lugar a utilizar como sinónimo de amianto estos nombres. También existen otras aplicaciones muy extendidas como canalones, depósitos y conducciones de agua.

En el amianto no friable las fibras suelen desprenderse con facilidad, porque no están unidas a otro material. Algunas de las aplicaciones más conocidas son amianto proyectado, cordones, juntas, paneles aislantes y prendas ignífugas.

Algunos datos que nos permiten valorar la magnitud de utilización serian que España ha llegado a importar durante el periodo 1970- 1990 unos 2, 6 millones de toneladas de amianto. En cuanto a productos derivados existen varios estudios que nos permiten aproximar que en España se colocaron 1,7 millones de toneladas de producto no friable instalados (el 95 % placas) y entre 40.000 y 120.000 toneladas de friable.

Amianto: problemas que plantea su uso

El simple hecho de estar en contacto con el amianto no supone un riego importante si bien es conocido desde bastante antes de su prohibición que las fibras de amianto debido a su pequeño tamaño y su forma larga y delgada se mantenían en el aire y se podían respirar y que ocasionaban problemas de respiración. Es en la década de los 90 (directiva 91/655/EEC ) cuando se declara al amianto sustancia carcinógena y que puede ser la causa de enfermedades como la asbestosis, el cáncer de pulmón o el mesotelioma maligno. La Unión Europea prohibió cualquier uso del amianto a partir del 1 de enero de 2005 a través de la Directiva CE 1999/77.

En España las variedades más perjudiciales para la salud- el amianto azul y el marrón – fueron prohibidas en 1984 y 1993 respectivamente. En 2001 se prohibía la fabricación y comercialización del amianto blanco que era el único tipo que aun se seguía utilizando. Finalmente, en diciembre de 2002 se produce la prohibición total de cualquier actividad (producción, comercialización e instalación) relacionada con amianto.

Publicado el 01/07/14


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